Storia delle donne scientifiche

Principali risultati: Scoperta della radioattività indotta.
Irène Joliot-Curie è stata una scienziata francese, figlia di Marie Curie e Pierre Curie e moglie di Frédéric Joliot-Curie.
Insieme a suo marito, Joliot-Curie ha ricevuto il Premio Nobel per la chimica nel 1935 per la loro scoperta della radioattività artificiale. Ciò ha reso i Curies la famiglia con il maggior numero di premi Nobel fino ad oggi. Entrambi i figli dei Joliot-Curies, Hélène e Pierre, sono anche stimati scienziati.
Irène Curie è nata a Parigi, in Francia. Dopo un anno di educazione tradizionale, iniziato quando aveva 10 anni, i suoi genitori si resero conto del suo evidente talento matematico e decisero che le capacità accademiche di Irène necessitavano di un ambiente più impegnativo. Marie ha unito le forze con un certo numero di eminenti studiosi francesi, tra cui il famoso fisico francese Paul Langevin per formare “The Cooperative”, un raduno privato di alcuni dei più illustri accademici in Francia. Ognuno contribuì a educare i figli gli uni degli altri nelle rispettive case. Il curriculum della Cooperativa era vario e comprendeva non solo i principi della scienza e della ricerca scientifica, ma soggetti così diversi come il cinese e la scultura e con grande enfasi posta sull’espressione di sé e sul gioco.
Questo accordo durò per due anni dopo di che Curie rientrò in un ambiente di apprendimento più ortodosso al Collège Sévigné nel centro di Parigi dal 1912 al 1914 e poi alla Facoltà di Scienze alla Sorbona, per completare il suo Baccalaureato. I suoi studi presso la Facoltà di Scienze furono interrotti dalla prima guerra mondiale. Inizialmente, Irène Curie è stata portata in campagna, ma un anno dopo, quando ha compiuto 18 anni, è stata unita a sua madre, gestendo i 20 ospedali da campo mobili che Marie aveva istituito. Gli ospedali erano dotati di primitive apparecchiature a raggi X rese possibili dalla ricerca radiochimica delle Curie. Questa tecnologia aiutò notevolmente i medici a localizzare schegge nei soldati feriti, ma fu rozza e portò sia Marie che Irène, che prestavano servizio come infermiere radiografe, a subire grandi dosi di esposizione alle radiazioni. Entrambi alla fine sarebbero morti per le conseguenze dell’esposizione alle radiazioni accumulate durante la loro vita professionale.
Dopo la guerra, Irène Curie tornò a Parigi per studiare al Radium Institute, che era stato costruito dai suoi genitori. L’istituto fu completato nel 1914 ma rimase vuoto durante la guerra. La sua tesi di dottorato riguardava i raggi alfa del polonio, l’elemento scoperto dai suoi genitori (insieme al radio) e che prende il nome dal paese di nascita di Marie, la Polonia. Irène Curie divenne Dottore in Scienze nel 1925. Mentre si avvicinava alla fine del suo dottorato nel 1924 le fu chiesto di insegnare le precise tecniche di laboratorio necessarie per la ricerca radiochimica al giovane ingegnere chimico Frédéric Joliot che sarebbe poi venuto a sposare.
Dal 1928 Joliot-Curie e suo marito Frédéric combinarono i loro interessi di ricerca sullo studio dei nuclei atomici. Sebbene i loro esperimenti identificassero sia il positrone che il neutrone, non riuscirono a interpretare il significato dei risultati e le scoperte furono successivamente rivendicate rispettivamente da Carl David Anderson e James Chadwick. Queste scoperte avrebbero assicurato la grandezza in effetti, come insieme alla scoperta dell’elettrone di JJ Thomson nel 1897, hanno finalmente sostituito la teoria di John Dalton degli atomi che sono particelle sferiche solide. Infine, nel 1934 fecero la scoperta che sigillò il loro posto nella storia scientifica. Basandosi sul lavoro di Marie e Pierre, che avevano isolato elementi radioattivi naturali, Joliot-Curies realizzò il sogno dell’alchimista di trasformare un elemento in un altro, creando azoto radioattivo dal boro e quindi isotopi radioattivi di fosforo dall’alluminio e silicio dal magnesio. Ad esempio, irradiando il principale isotopo naturale e stabile dell’alluminio con particelle alfa (cioè nuclei di elio) si ottiene un isotopo instabile del fosforo. Ormai l’applicazione di materiali radioattivi per l’uso in medicina stava crescendo e questa scoperta ha portato ad una capacità di creare materiali radioattivi in modo rapido, economico e abbondante.
Il Premio Nobel per la chimica nel 1935 portò con sé fama e riconoscimenti da parte della comunità scientifica e Joliot-Curie ottenne una cattedra presso la Facoltà di Scienze. Il gruppo di Irène ha aperto la strada alla ricerca sui nuclei di radio che ha portato un gruppo separato di fisici tedeschi, guidati da Otto Hahn, Lise Meitner e Fritz Strassman, a scoprire la fissione nucleare; la scissione del nucleo stesso e le grandi quantità di energia emessa come risultato. Gli anni di lavoro così a stretto contatto con tali materiali mortali finalmente raggiunto con Joliot-Curie e lei è stata diagnosticata la leucemia. Era stata accidentalmente esposta al polonio quando una capsula sigillata dell’elemento esplose sul suo banco di laboratorio nel 1946. Il trattamento con antibiotici e una serie di operazioni ha alleviato temporaneamente la sua sofferenza, ma le sue condizioni hanno continuato a peggiorare. Nonostante questo Joliot-Curie ha continuato a lavorare e nel 1955 ha elaborato piani per nuovi laboratori di fisica presso l’Universitie d’Orsay, a sud di Parigi.
Fonte: Wikipedia

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