Scioccanti foto prima e dopo della catastrofe dello sbiancamento dei coralli nel mondo

Sbiancamento dei coralli. (Foto: acro_phuket/. com)

E ‘ una bella giornata limpida ai tropici. L’acqua è calda e tranquilla; non c’è vento, senza nuvole per bloccare il sole splendente. Sembra una giornata perfetta in paradiso-fino a quando si infila la testa sott’acqua.

Dove le barriere coralline un tempo lampeggiavano magenta e mandarino, senape e scarlatto, ci sono invece campi di bianco osseo.

Grazie alle calde acque di El Niño, le barriere coralline sono nel bel mezzo del terzo evento globale di sbiancamento dei coralli mai registrato. I coralli stanno perdendo molto di più a El Niño rispetto al loro colore – infatti, lo sbiancamento ha gli scienziati preoccupati per il futuro di questi piccoli animali che costruiscono castelli sul nostro pianeta riscaldante.

“Viviamo in un mondo con una linea di base mobile di un oceano più caldo e più acido, rendendo più difficile la vita dei coralli”, afferma Andrea Grotolli, ricercatore dell’Ohio State University che studia la resilienza dei coralli. Cinquant’anni fa, dice, lo sbiancamento non esisteva su molte barriere coralline, o era una rarità. “Ora, lo sbiancamento è comune, è onnipresente, accade regolarmente, ed è devastante.”

KAHULUI POINT – HAWAII

Sebbene i coralli che costruiscono barriere coralline formino strutture così enormi da poter essere avvistati dallo spazio, la maggior parte dipende da qualcosa di molto piccolo: miliardi di cellule di alghe simili a piante, chiamate zooxantelle, che vivono all’interno dei tessuti dei coralli.

Il rapporto corallo-alghe è un elegante tit-for-tat. Le alghe trovano riparo nell’esoscheletro del corallo e usano i suoi rifiuti per eseguire la fotosintesi. In cambio, le alghe danno al corallo ossigeno e zuccheri ricchi di energia, oltre a un sistema di gestione dei rifiuti integrato. Le alghe dipingono anche i loro ospiti di corallo con i loro famosi colori–i colori riottosi di una barriera corallina sono in realtà un simbolo di una delle più antiche alleanze del mondo.

Ma cosa succede quando questi alleati si dividono?

Quando un corallo è stressato, può prendere misure drastiche ed espellere i suoi compagni di stanza fotosintetici. Questo elimina la necessità di condividere i nutrienti, ma toglie anche la principale fonte di cibo del corallo; secondo la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), fino al 90% degli zuccheri prodotti dalle alghe viene donato al corallo. Se le alghe non ritornano entro poche settimane, il corallo morirà.

E quando i coralli muoiono, possono prendere un’intera sezione dell’ecosistema con loro, come una linea di domino inviato tumbling.

GREAT BARRIER REEF – AUSTRALIA

“I coralli sono gli elementi costitutivi delle barriere coralline”, spiega Grottoli. “Forniscono la struttura e la struttura per vermi e granchi e gamberetti e piccole creature; sono dove i pesci trovano luoghi di incontro e riproduzione, si nascondono dalle tempeste, dove i pesci più grandi si nutrono di pesci più piccoli.”

Quando una barriera corallina muore, le alghe, ironia della sorte, spesso prendono il sopravvento: gli animali che mantengono le superfici coralline chiare possono morire senza che la barriera corallina le sostenga, permettendo agli scheletri di corallo vuoti di coprirsi in uno spesso strato di macroalghe che solo poche specie di pesci possono mangiare. “Tutta questa connettività è associata alla trama della barriera corallina”, afferma Grottoli. “Se perdi il corallo, perdi tutti gli organismi che usano quella trama.”

Prima della fine del secolo, lo sbiancamento era stato causato principalmente da fattori di stress locali, come l’inquinamento. Ma nel 1998, il mondo ha sperimentato il primo evento di sbiancamento globale a causa di temperature oceaniche anormalmente calde, uno spettacolo che è diventato sempre più comune. La maggior parte delle specie di corallo può resistere solo a un intervallo di temperatura molto ristretto; un cambiamento di soli due gradi può essere devastante. I giorni senza vento e senza nuvole, dove l’acqua calda si trova in cima alle barriere coralline, sono i più letali.

I coralli possono riprendersi dagli eventi di sbiancamento se sono in grado di recuperare le alghe dall’acqua. Ma il ritorno delle alghe è l’inizio di una battaglia in salita. I coralli crescono più lentamente, si riproducono meno e diventano più vulnerabili alle malattie per anni dopo un evento di sbiancamento. Se uno stress causa candeggina segue un altro-come se picchi di temperatura diventano normali, o acque oceaniche diventano più acidi come assorbono anidride carbonica– anche il più forte delle barriere coralline può continuamente candeggina a morte.

SAMOA AMERICANE

“Mentre il cambiamento climatico si sta intensificando e c’è così tanto uso di acque vicine alla riva, l’intensità e la frequenza di questi principali disturbi sono così rapidi che non c’è tempo per il recupero”, afferma Ruth Gates, ricercatrice di coralli presso l’Università delle Hawaii. “È un insulto costante. Nessuno può essere colpito più e più volte con un grosso bastone, ed è essenzialmente quello che stiamo facendo con il cambiamento climatico.”

Se non vivi da nessuna parte vicino a una barriera corallina, potresti chiederti: perché dovrei preoccuparmi?

Se amate i pesci per la loro bellezza o il loro gusto, sappiate che i coralli supportano un quarto della biodiversità dei pesci dell’oceano– molte specie di cui finiscono sui piatti. I pesci corallo forniscono cibo per oltre un miliardo di persone, l ‘ 85% delle quali non può ottenere le loro proteine da nessun’altra parte.

Nei laboratori e negli ospedali, gli scienziati stanno imparando come migliorare la salute umana con composti di corallo. Un uso steroide dei coralli per combattere la malattia è già usato per trattare l’asma e l’artrite. Gli scienziati ritengono che le barriere coralline probabilmente ospitino una ricchezza di medicinali che non abbiamo ancora scoperto.

KAHULUI POINT, HAWAII

E per le nazioni insulari, la sopravvivenza del corallo è ancora più personale: le barriere coralline formano il primo cuscinetto contro le onde dell’oceano, proteggendo questi punti di terra dall’erosione e dalla scomparsa nel mare.

Tra pesca, immersioni e snorkeling turismo, e la protezione delle coste, barriere coralline contribuiscono quasi $30 miliardi per l’economia globale ogni anno.

E in molti luoghi, la minaccia dei coralli in fuga si collega a qualcosa di più profondo.

” La perdita potrebbe essere una percezione; la barriera corallina è quasi morta, quindi sono molto triste”, afferma Clive Wilkinson, ricercatore presso il Reef and Rainforest Research Center in Australia, che ha monitorato le barriere coralline per oltre 45 anni. Quest’anno, ha visto come enormi strisce della famosa Grande Barriera Corallina australiana hanno sperimentato il peggior sbiancamento mai visto.

GREAT BARRIER REEF, AUSTRALIA

Il futuro delle barriere coralline non è del tutto privo di speranza; alcune barriere sembrano meglio attrezzate per sopravvivere agli stress termici attesi dai cambiamenti climatici. I coralli beneficiano di grandi riserve di grasso su cui possono attingere se espellono le loro alghe. Possono anche prepararsi per gli stress futuri se possono assumere una specie di alghe più tollerante al calore dopo lo sbiancamento.

Tuttavia, Grotolli avverte che molti coralli non saranno in grado di adattarsi in questo modo.

AIRPORT REEF – AMERICAN SAMOA

“La maggior parte dei coralli soffrirà e alcune specie soffriranno più di altre”, dice. “E anche se alcuni coralli persistono, ciò non significa che stiano prosperando. In molti scenari, il corallo non sta ancora crescendo così velocemente, e quindi sono meno in grado di competere per lo spazio, o tenere il passo con il drammatico innalzamento del livello del mare. Il numero che prospererà può essere molto piccolo.”

Non stiamo guardando un oceano senza barriere coralline del tutto, dice Wilkinson. Sarà un oceano con meno pesci, meno isole di barriera e molti meno colori–ma le barriere coralline, in qualche forma, continueranno a soldato lentamente.

“È certo che ci saranno molte estinzioni locali di specie coralline, e probabilmente alcune altre bestie. Ma le barriere coralline saranno ancora lì. Dovremo solo chiamarla la “Barriera corallina ordinaria” o “un po’ come una barriera corallina”.”

Sbiancamento dei coralli. (Foto: acro_phuket/. com) E ‘ una bella giornata limpida ai tropici. L’acqua è calda e tranquilla; non c’è vento, senza nuvole per bloccare il sole splendente. Sembra una giornata perfetta in paradiso-fino a quando si infila la testa sott’acqua. Dove le barriere coralline un tempo lampeggiavano magenta e mandarino, senape e scarlatto,…

Sbiancamento dei coralli. (Foto: acro_phuket/. com) E ‘ una bella giornata limpida ai tropici. L’acqua è calda e tranquilla; non c’è vento, senza nuvole per bloccare il sole splendente. Sembra una giornata perfetta in paradiso-fino a quando si infila la testa sott’acqua. Dove le barriere coralline un tempo lampeggiavano magenta e mandarino, senape e scarlatto,…

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