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Les murs en ruine de l’Ancien Cratère de la Baie de Chesapeake Menacent les Approvisionnements régionaux en Eaux souterraines

L’intrusion d’eau salée dans le cratère qui s’effondre permet également aux microbes de s’épanouir

 Ilustration d'un cratère formé par l'impact d'une comète ou d'un astéroïde dans la baie de Chesapeake.

Un cratère provenant d’un impact de comète il y a longtemps dans la baie de Chesapeake se trouve sous de nombreux pieds de sédiments.

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12 août 2008

Peu de plaisanciers estivaux de la baie de Chesapeake savent qu’une gueule de plusieurs kilomètres de large se trouve directement sous eux.

Appelé Structure d’impact de la baie de Chesapeake, ce cratère vieux de 35 millions d’années est caché sous les eaux de la baie de Chesapeake.

Dans le cadre du projet International Continental Scientific Drilling Program (ICDP), des géologues et des biologistes ont récemment foré dans le cratère. Le programme Continental Dynamics de la National Science Foundation (NSF) fournit la contribution financière des États-Unis à l’ICDP.

Les scientifiques ont découvert une nouvelle surprenante: les parois en ruine du cratère ont entraîné une floraison de micro-organismes dans un endroit que personne ne s’attendait à trouver de la vie. Cependant, le périmètre de désintégration peut également permettre à l’eau salée de s’immiscer dans les réserves d’eau régionales. Les résultats ont été publiés dans le numéro du 27 juin 2008 de la revue Science.

Il y a des éons, une comète ou un astéroïde a percuté la région de Chesapeake. La cible de cet ancien accident était directement au-dessus de la communauté actuelle de Cape Charles, en Virginie.

« La structure d’impact de la baie de Chesapeake figure parmi les cratères d’impact les plus grands et les mieux préservés sur Terre », a déclaré Leonard Johnson, directeur du programme NSF pour continental dynamics. « Le but du projet était de percer un trou profond près du centre du cratère. Cette mission réussie a donné lieu à des découvertes que personne n’aurait pu prévoir. »

La comète ou l’astéroïde s’est vaporisée à l’impact, ont constaté les scientifiques, crachant des grains de boue et de sable sur des kilomètres. Lorsque la poussière s’est déposée, le cratère résultant avait 12 miles de large et 4 miles de profondeur. « La comète a laissé un impact inhabituellement important pour quelque chose que nous pensons n’avoir que 1,3 km de large », a déclaré le géologue Greg Gohn de l’U.S. Geological Survey, l’un des scientifiques principaux du projet.

Avec les sédiments de boue molle de la Chesapeake, cependant, les parois du cratère n’étaient pas assez solides pour supporter une fosse aussi massive, a déclaré Gohn. « Les murs ont commencé à tomber sur eux-mêmes, piégeant l’eau salée dans la masse de roches et de sédiments qui s’effondrait. »

Gohn, Ken Miller de l’Université Rutgers et ses collègues ont récemment terminé trois mois de forage 24 heures sur 24 dans le cratère. Les scientifiques ont récupéré des échantillons de roche à un kilomètre plus bas dans la structure d’impact.

Ce qu’ils ont trouvé a surpris les géologues et les biologistes.

« L’enfoncement du périmètre a suscité des nutriments qui ont finalement permis à la vie microbienne de s’épanouir à l’intérieur du cratère », a déclaré Gohn. « C’était le premier échantillonnage jamais effectué de microbes dans un cratère. »

Les microbes qui résident sous la baie de Chesapeake peuvent indiquer que la vie sur d’autres planètes comme Mars pourrait s’enraciner de la même manière.

Pour la vie humaine, cependant, la découverte que les parois du cratère se sont au moins partiellement effondrées n’est pas une bonne nouvelle. L’eau salée qui était piégée dans le cratère menace désormais l’approvisionnement en eau des habitants de la région.

« L’eau à l’intérieur du cratère n’est plus complètement fraîche », a déclaré Miller. « En fait, l’eau est deux fois plus salée que l’eau de mer environnante. »

De nombreuses villes et villages de la région de la baie de Chesapeake dépendent des aquifères d’eau douce souterrains qui traversent le cratère. Leurs puits pourraient être « contaminés » par de l’eau salée.

En plus des géologues, des gestionnaires de l’eau – et des biologistes à la recherche de nouvelles façons d’étudier les environnements extrêmes où la vie peut prospérer – examinent la structure de l’impact de la baie de Chesapeake.

Pour ceux de la région de Chesapeake, y compris les plaisanciers d’été, hors de vue ne devrait pas signifier hors de l’esprit.

Cher Cheryl Dybas, NSF (703) 292-7734 cdybas @nsf.gouv

  •  Couverture du magazine Science du 27 juin 2008.

    Les résultats des chercheurs ont été publiés dans le numéro du magazine Science du 27 juin 2008.
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Sites Web connexes
Projet de Forage profond de la Structure d’impact de la Baie de Chesapeake: http://www.icdp-online.org/contenido/icdp/front_content.php?idcat=713

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