La controverse sur l’homme de Kennewick continue

Au cours de la dernière série d’une bataille juridique très médiatisée, quatre tribus amérindiennes ont obtenu cette semaine le droit de faire appel dans une affaire judiciaire pour décider qui a les droits sur les restes de « l’Homme de Kennewick ». Une controverse vieille de six ans entoure les restes, découverts en juillet 1996, sous la surface du lac Wallula dans le parc Columbia de Kennewick à Washington.

Les autorités ne réalisaient initialement pas l’âge des restes presque complets ni à qui ils appartenaient. La datation au carbone réalisée par l’anthropologue de Richland Jim Chatters a révélé que les restes de l’homme de Kennewick ont entre 9 200 et 9 600 ans. Cette preuve fait du squelette de l’homme préhistorique de 45 ans, présumé mort des suites d’un traumatisme par un projectile en pierre, l’un des plus anciens découverts aux États-Unis. Il est en étonnamment bon état pour son âge. La découverte a suscité une vive controverse impliquant des groupes indiens d’Amérique, dont les traditions religieuses insistent sur la réinhumation des restes, et des scientifiques et des anthropologues qui insistent sur leurs droits d’étudier et d’apprendre de l’homme Kennewick.

Les acteurs du débat incluent des responsables locaux, des archéologues et quatre tribus du Nord-Ouest du Pacifique: Les tribus Nez Percé, Umatilla, Yakama et Colville considèrent l’Homme Kennewick (qu’ils appellent L’Ancien) comme un ancêtre, et cherchent à contester l’interprétation d’un juge fédéral de la Loi sur la Protection et le rapatriement des tombes amérindiennes (NAGPRA).

Depuis la décision du juge Jelderk du 30 août en faveur des scientifiques, les tribus ont fait valoir que le gouvernement fédéral est incapable de défendre leurs droits sur les restes et ne représente plus leurs intérêts, car aucun appel n’a encore été déposé par les avocats du gouvernement. La décision pourrait avoir un impact significatif sur NAGPRA, une loi adoptée en 1990 visant à prévenir le vol et le trafic illégal d’artefacts indiens, à protéger les sites d’inhumation tribaux et à restituer les restes des ancêtres aux tribus.

« (Les Tribus) sont affectées à la fois par la décision de cette affaire, ainsi que par l’ampleur de l’opinion, qui remet en question les objectifs correctifs de NAGPRA », ont déclaré les avocats des Nez Perce, des Umatilla, de la Nation Yakama et de la Nation Colville. Avant la décision du 30 août, les agences gouvernementales avaient décidé de rapatrier les dépouilles aux tribus conformément à la Loi.

Certains des anthropologues désireux d’étudier l’homme de Kennewick sont Douglas Owsley, chef du département d’anthropologie physique à la Smithsonian Institution; Dennis Stanford, président du département d’anthropologie de la même institution; Robson Binnichsen, directeur du Center for the Study of First Americans à l’Oregon State University; D. Gentry Steele, professeur d’anthropologie à l’Université Texas A & M; C. Loring Brace, conservateur au Musée d’anthropologie de l’Université du Michigan; George Gill, professeur d’anthropologie à l’Université du Wyoming; C. Vance Hanes Jr., professeur d’anthropologie à l’Université de l’Arizona et Richard Lantz, professeur d’anthropologie à l’Université du Tennessee.

Arguant de la revendication des tribus sur les restes de l’homme Kennewick, ces scientifiques ont soutenu que le rapatriement leur priverait la chance d’étudier en détail une découverte extrêmement importante, qui pourrait fournir des informations inestimables sur la façon dont les Amériques ont été colonisées « Le rapatriement privera les érudits de toute opportunité ou droit d’étudier ce trésor. L’étude du squelette serait d’un avantage majeur pour les États-Unis « , ont-ils soutenu. Les scientifiques ont poursuivi le gouvernement en 1996 après les États-Unis. Le Corps du génie de l’Armée, soutenu par le ministère de l’Intérieur, a décidé de rapatrier les restes aux tribus impliquées, sans plus d’étude. The anthropologists involved argued that their constitutional rights had been violated, claiming they were denied the opportunity to examine the remains due to their not holding the same religious beliefs as the tribes involved in the case. Ils ont également cité qu’il n’y a aucune preuve reliant les restes à des tribus modernes de la région, car aucune tribu ne peut prouver un lien direct s’étendant sur 9 000 ans, et encore moins à l’homme Kennewick. On a également noté leur incertitude quant à savoir si l’Homme de Kennewick pouvait être considéré comme amérindien en premier lieu, car un premier examen a révélé différentes caractéristiques physiologiques. Bien que les scientifiques ne cherchent pas une confrontation directe avec les tribus impliquées, ils considèrent la présence tribale comme inutile; ce sentiment a rendu peu probable toute chance de résolution rapide.

Suite à la décision précédente, le juge Jelderks a demandé aux scientifiques de soumettre un plan d’étude dans les 45 jours. Le plan d’étude, supervisé par plusieurs experts, comprendrait très probablement des tests ADN, la reconstitution des restes pour mieux discerner le corps de l’homme de Kennewick et la re-mesure des os pour une plus grande précision. Ce qui préoccupe le plus les chefs tribaux à propos des tests ADN et C-14, c’est qu’ils nécessitent le retrait des échantillons et la destruction des os. Le fait que les os anciens sont pauvres en protéines nécessaires aux tests au radiocarbone complique encore la question. La discussion des plans d’étude sera probablement reportée jusqu’à ce que l’affaire soit résolue.

Les tribus voient dans l’octroi récent d’un droit d’appel un tournant décisif. L’ordre a été accordé le 21 octobre et accueilli par les quatre tribus. Les tribus Umatilla ont déclaré dans un communiqué: « Nous estimons que le tribunal a dûment reconnu que nous avons le droit de participer en tant que parties à part entière à ce litige. Tim Weaver, avocat de la nation Yakama, a déclaré que la tribu était ravie de la décision du juge et qu’elle ferait « définitivement » appel d’ici la date limite. Des déclarations ont été émises par toutes les parties concernées, à l’exception du ministère de l’Intérieur, qui a jusqu’à la date limite du 29 octobre pour faire connaître sa propre position. Quelle que soit la décision, l’affaire devrait créer un précédent important sur la façon dont NAGPRA sera interprétée à l’avenir et sur la façon dont les Indiens d’Amérique et la communauté scientifique interagiront sur cette question sensible.

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