Histoire ancienne

Le niobium a été le premier de ces deux éléments à être découvert. En 1801, Charles Hatchett (1765-1847), un chimiste anglais, a analysé un spécimen d’un minéral inconnu de la collection du British Museum de Londres. Il s’agissait d’un minéral noir lourd provenant de la collection du premier gouverneur du Connecticut, John Winthrop, qui était alchimiste, chimiste de fabrication, médecin et collectionneur de roches. Le minéral, appelé plus tard columbite, a été trouvé près de New London, dans le Connecticut. Charles Hatchett a déterminé que ce minéral contenait une « nouvelle terre », ce qui impliquait qu’un nouvel élément avait été trouvé. Il a nommé cet élément columbium apparemment en référence à sa source étant l’Amérique.

Anders Gustaf Ekeberg (1767-1813) a découvert et nommé le tantale en 1802. Il est né en Suède et est diplômé de l’Université d’Uppsala en 1788. Il a entrepris une carrière d’enseignant à Uppsala où il a présenté des expositions chimiques et analysé des minéraux. Les minéraux d’Ytterby, en Suède, présentaient un intérêt particulier. Un minéral qu’il a étudié est devenu connu sous le nom d’yttrotantalite, d’Ytterby, en Suède, et un autre était de Kimito, en Finlande. Le même élément inconnu auparavant a été découvert dans ces deux spécimens. Il l’a appelé tantale d’après Tantale, le fils de Jupiter, qui était condamné à une frustration éternelle et ne pouvait pas boire même s’il était debout dans l’eau jusqu’au cou. L’isolement de ce nouvel élément était une expérience « alléchante », d’où son nom.

En 1809, William Hyde Wollaston, un chimiste britannique, a analysé des spécimens de minéraux de columbite et de tantale et a affirmé que le columbium et le tantale étaient le même élément. Il n’y eut aucun différend concernant sa conclusion jusqu’à ce que Heinrich Rose, en 1844, puisse distinguer ces deux éléments par leurs différences dans l’état de valence, le columbium présentant +3 et + 5 états et le tantale seulement + 5 comme entités stables. Il a renommé columbium en niobium d’après Niobe, la fille de Tantale.

Les similitudes chimiques des oxydes de ces deux éléments rendaient très difficile pour les chimistes de l’époque de les séparer, ce qui fut finalement réalisé par Jean Charles Galissard de Marignac en 1866. Marignac a développé une procédure pour les séparer via l’utilisation de sels de fluorure double de potassium de tantale et de niobium. L’oxyfluorure de niobium de potassium, K2NbOF7 a une solubilité très élevée par rapport au fluorure de tantale de potassium, K2TaF7. Il a été démontré que le columbium et le niobium sont le même élément.

Les noms columbium et niobium ont tous deux été utilisés pour identifier cet élément pendant près d’un autre siècle, le columbium étant préféré dans les Amériques. Ce n’est qu’en 1949 que l’Union Internationale de Chimie Pure et Appliquée (UICPA) a officiellement adopté le niobium comme nom de cet élément. Les vieilles habitudes meurent lentement et certains métallurgistes continuent à utiliser le terme columbium à ce jour.

Le niobium a été le premier de ces deux éléments à être découvert. En 1801, Charles Hatchett (1765-1847), un chimiste anglais, a analysé un spécimen d’un minéral inconnu de la collection du British Museum de Londres. Il s’agissait d’un minéral noir lourd provenant de la collection du premier gouverneur du Connecticut, John Winthrop, qui était…

Le niobium a été le premier de ces deux éléments à être découvert. En 1801, Charles Hatchett (1765-1847), un chimiste anglais, a analysé un spécimen d’un minéral inconnu de la collection du British Museum de Londres. Il s’agissait d’un minéral noir lourd provenant de la collection du premier gouverneur du Connecticut, John Winthrop, qui était…

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