Des photos Avant et Après choquantes de la Catastrophe mondiale du blanchiment des Coraux

Blanchiment des coraux. (Photo: acro_phuket/.com)

C’est une journée magnifiquement claire sous les tropiques. L’eau est chaude et calme; il n’y a pas de vent, pas de nuages pour bloquer le soleil éclatant. Cela ressemble à une journée parfaite au paradis – jusqu’à ce que vous mettiez la tête sous l’eau.

Là où les récifs coralliens brillaient autrefois de magenta et de mandarine, de moutarde et d’écarlate, il y a plutôt des champs d’os blancs.

Grâce aux eaux chaudes d’El Niño, les récifs coralliens sont au cœur du troisième événement mondial de blanchiment des coraux jamais enregistré. Les coraux perdent beaucoup plus à cause d’El Niño que leur couleur – en fait, le blanchiment inquiète les scientifiques pour l’avenir de ces minuscules animaux qui construisent des châteaux sur notre planète qui se réchauffe.

« Nous vivons dans un monde avec une ligne de base changeante d’un océan plus chaud et plus acide, ce qui rend la vie des coraux plus difficile », explique Andrea Grotolli, chercheuse à l’Université d’État de l’Ohio qui étudie la résilience des coraux. Il y a cinquante ans, dit-elle, le blanchiment n’existait pas sur de nombreux récifs, ou était une rareté. « Maintenant, le blanchiment est courant, omniprésent, il se produit régulièrement et il est dévastateur. »

KAHULUI POINT – HAWAII

Bien que les coraux qui construisent des récifs forment des structures si énormes qu’ils peuvent être repérés depuis l’espace, la plupart dépendent de quelque chose de très minuscule: des milliards de cellules d’algues végétales, appelées zooxanthelles, vivant dans les tissus des coraux.

La relation corail-algue est élégante. Les algues trouvent refuge dans l’exosquelette du corail et utilisent ses déchets pour effectuer la photosynthèse. En échange, les algues donnent au corail de l’oxygène et des sucres riches en énergie, ainsi qu’un système de gestion des déchets intégré. Les algues peignent également leurs hôtes coralliens avec leurs couleurs célèbres – les couleurs tumultueuses d’un récif sont en fait le symbole de l’une des plus anciennes alliances du monde.

Mais que se passe-t-il lorsque ces alliés se séparent ?

Lorsqu’un corail est stressé, il peut prendre des mesures drastiques et expulser ses colocataires photosynthétiques. Cela élimine le besoin de partager les nutriments, mais enlève également la principale source de nourriture du corail; selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), jusqu’à 90% des sucres produits par les algues sont donnés au corail. Si les algues ne reviennent pas dans quelques semaines, le corail mourra.

Et lorsque les coraux meurent, ils peuvent emporter avec eux une partie entière de l’écosystème, comme une ligne de dominos envoyée en chute libre.

GRANDE BARRIÈRE DE CORAIL – AUSTRALIE

« Les coraux sont les éléments constitutifs des récifs », explique Grottoli. « Ils fournissent la texture et le cadre pour les vers, les crabes, les crevettes et les petites bestioles; c’est là que les poissons trouvent des lieux de rencontre et de reproduction, se cachent des tempêtes, où les plus gros poissons se nourrissent de plus petits poissons. »

Lorsqu’un récif meurt, les algues, ironiquement, prennent souvent le dessus: les animaux qui gardent les surfaces coralliennes dégagées peuvent mourir sans que le récif les soutienne, permettant aux squelettes de coraux vides de se recouvrir d’une épaisse couche de macroalgues que seules quelques espèces de poissons peuvent manger. « Toute cette connectivité est associée à la texture du récif », explique Grottoli. « Si vous perdez le corail, vous perdez tous les organismes utilisant cette texture. »

Avant le début du siècle, le blanchiment était principalement causé par des facteurs de stress locaux, comme la pollution. Mais en 1998, le monde a connu le tout premier blanchissement mondial en raison de températures océaniques anormalement chaudes, un phénomène de plus en plus courant. La plupart des espèces de coraux ne peuvent résister qu’à une plage de température très étroite; un changement de seulement deux degrés peut être dévastateur. Les journées sans vent et sans nuages, où l’eau chaude se trouve au sommet des récifs, sont les plus meurtrières.

Les coraux peuvent se remettre des événements de blanchiment s’ils sont capables de récupérer les algues de l’eau. Mais le retour des algues est le début d’une bataille difficile. Les coraux se développent plus lentement, se reproduisent moins et deviennent plus vulnérables aux maladies pendant des années après un événement de blanchiment. Si un stress causant l’eau de Javel en suit un autre – par exemple si les pics de température deviennent normaux ou si les eaux océaniques deviennent plus acides lorsqu’elles absorbent le dioxyde de carbone – même les récifs les plus puissants peuvent continuellement blanchir jusqu’à la mort.

SAMOA AMÉRICAINES

« Alors que le changement climatique s’intensifie et que les eaux proches des côtes sont tellement utilisées, l’intensité et la fréquence de ces perturbations majeures sont si rapides qu’il n’y a pas de temps pour se rétablir », explique Ruth Gates, chercheuse sur les coraux à l’Université d’Hawaï. « C’est une insulte constante. Personne ne peut être frappé encore et encore avec un gros bâton, et c’est essentiellement ce que nous faisons avec le changement climatique. »

Si vous ne vivez pas près d’un récif, vous demandez peut-être: pourquoi devrais-je m’en soucier?

Si vous aimez les poissons pour leur beauté ou leur goût, sachez que les coraux abritent un quart de la biodiversité des poissons de l’océan – dont de nombreuses espèces finissent dans les assiettes. Les poissons de corail fournissent de la nourriture à plus d’un milliard de personnes, dont 85% ne peuvent obtenir leurs protéines nulle part ailleurs.

Dans les laboratoires et les hôpitaux, les scientifiques apprennent à améliorer la santé humaine avec des composés coralliens. Un stéroïde utilisé par les coraux pour lutter contre les maladies est déjà utilisé pour traiter l’asthme et l’arthrite. Les scientifiques pensent que les récifs abritent probablement une multitude de médicaments que nous n’avons même pas encore découverts.

KAHULUI POINT, HAWAII

Et pour les nations insulaires, la survie par le corail est encore plus personnelle: les récifs forment le premier tampon contre les vagues océaniques, protégeant ces points de terre de l’érosion et de la disparition dans la mer.

Entre la pêche, le tourisme de plongée et de plongée en apnée et la protection des côtes, les récifs coralliens contribuent chaque année pour près de 30 milliards de dollars à l’économie mondiale.

Et dans de nombreux endroits, la menace de disparition des coraux se connecte à quelque chose de plus profond.

 » La perte pourrait être une perte de perception; le récif est presque mort, donc je suis très triste « , déclare Clive Wilkinson, chercheur au Reef and Rainforest Research Center d’Australie, qui surveille les récifs depuis plus de 45 ans. Cette année, il a vu d’immenses étendues de la célèbre Grande Barrière de Corail australienne subir le pire blanchissement jamais vu.

GRANDE BARRIÈRE DE CORAIL, AUSTRALIE

L’avenir des récifs coralliens n’est pas totalement sans espoir; certains récifs semblent mieux équipés pour survivre aux contraintes de température attendues du changement climatique. Les coraux bénéficient de grandes réserves de graisse sur lesquelles ils peuvent s’appuyer s’ils expulsent leurs algues. Ils peuvent également se préparer aux stress futurs s’ils peuvent absorber une espèce d’algues plus tolérante à la chaleur après le blanchiment.

Cependant, Grotolli prévient que de nombreux coraux ne pourront pas s’adapter de cette façon.

AIRPORT REEF – SAMOA AMÉRICAINES

« La plupart des coraux souffriront, et certaines espèces souffriront plus que d’autres », dit-elle. « Et même si certains coraux persistent, cela ne signifie pas qu’ils prospèrent. Dans de nombreux scénarios, les coraux ne poussent toujours pas aussi vite, et ils sont donc moins capables de rivaliser pour l’espace ou de suivre l’élévation spectaculaire du niveau de la mer. Le nombre qui prospérera peut être très faible. »

Nous ne regardons pas entièrement un océan sans récifs coralliens, dit Wilkinson. Ce sera un océan avec moins de poissons, moins d’îles barrières et beaucoup moins de couleurs – mais les récifs, sous une forme ou une autre, continueront à se développer lentement.

« Il est certain qu’il y aura de nombreuses extinctions locales d’espèces de coraux, et probablement d’autres bêtes. Mais les récifs seront toujours là. Nous devrons simplement l’appeler la « Barrière de corail ordinaire » ou « un peu comme une barrière de corail » à la place. »

Blanchiment des coraux. (Photo: acro_phuket/.com) C’est une journée magnifiquement claire sous les tropiques. L’eau est chaude et calme; il n’y a pas de vent, pas de nuages pour bloquer le soleil éclatant. Cela ressemble à une journée parfaite au paradis – jusqu’à ce que vous mettiez la tête sous l’eau. Là où les récifs coralliens…

Blanchiment des coraux. (Photo: acro_phuket/.com) C’est une journée magnifiquement claire sous les tropiques. L’eau est chaude et calme; il n’y a pas de vent, pas de nuages pour bloquer le soleil éclatant. Cela ressemble à une journée parfaite au paradis – jusqu’à ce que vous mettiez la tête sous l’eau. Là où les récifs coralliens…

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.