Impactantes Fotos de Antes y Después de la Catástrofe Mundial de la Decoloración de los Corales

Decoloración de coral. (Foto: acro_phuket/.com)

Es un día muy claro en los trópicos. El agua es cálida y tranquila; no hay viento, ni nubes que bloqueen el brillante sol. Parece un día perfecto en el paraíso, hasta que metes la cabeza bajo el agua.

Donde los arrecifes de coral una vez destellaron magenta y mandarina, mostaza y escarlata, hay en cambio campos de blanco hueso.

Gracias a las cálidas aguas de El Niño, los arrecifes de coral se encuentran en medio del tercer evento mundial de decoloración de coral registrado en la historia. Los corales están perdiendo mucho más a causa de El Niño que su color; de hecho, el blanqueamiento tiene a los científicos preocupados por el futuro de estos pequeños animales que construyen castillos en nuestro planeta en calentamiento.

«Vivimos en un mundo con una línea de base cambiante de un océano más cálido y ácido, lo que dificulta la vida de los corales», dice Andrea Grotolli, investigadora de la Universidad Estatal de Ohio que investiga la resiliencia de los corales. Hace cincuenta años, dice, el blanqueo no existía en muchos arrecifes, o era una rareza. «Ahora, el blanqueamiento es común, omnipresente, sucede regularmente y es devastador.»

KAHULUI POINT-HAWAII

Aunque los corales que forman arrecifes forman estructuras tan enormes que se pueden ver desde el espacio, la mayoría dependen de algo muy pequeño: miles de millones de células de algas similares a plantas, llamadas zooxantelas, que viven dentro de los tejidos de los corales.

La relación coral-algas es un elegante ojo por ojo. Las algas encuentran refugio en el exoesqueleto del coral y utilizan sus desechos para realizar la fotosíntesis. A cambio, las algas proporcionan oxígeno al coral y azúcares ricos en energía, además de un sistema integrado de gestión de residuos. Las algas también pintan a sus huéspedes de coral con sus famosos colores: los colores desenfrenados de un arrecife son en realidad un símbolo de una de las alianzas más antiguas del mundo.

Pero, ¿qué sucede cuando estos aliados se dividen?

Cuando un coral está estresado, puede tomar medidas drásticas y expulsar a sus compañeros de habitación fotosintéticos. Esto elimina la necesidad de compartir nutrientes, pero también elimina la principal fuente de alimento del coral; según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), hasta el 90 por ciento de los azúcares que producen las algas se donan al coral. Si las algas no regresan en unas pocas semanas, el coral morirá.

Y cuando los corales mueren, pueden llevarse consigo una sección completa del ecosistema, como una línea de fichas de dominó que se desploman.

GRAN BARRERA DE CORAL-AUSTRALIA

» Los corales son los bloques de construcción de los arrecifes», explica Grottoli. «Proporcionan la textura y el marco para gusanos, cangrejos, camarones y pequeños bichos; es donde los peces encuentran lugares de reunión y reproducción, se esconden de las tormentas, donde los peces más grandes se alimentan de peces más pequeños.»

Cuando un arrecife muere, las algas, irónicamente, a menudo toman el control: los animales que mantienen las superficies de coral despejadas pueden morir sin que el arrecife los soporte, lo que permite que los esqueletos de coral vacíos se cubran con una gruesa capa de macroalgas que solo unas pocas especies de peces pueden comer. «Toda esta conectividad está asociada con la textura del arrecife», dice Grottoli. «Si pierdes el coral, pierdes todos los organismos que usan esa textura.»

Antes del cambio de siglo, el blanqueamiento había sido causado principalmente por factores estresantes locales, como la contaminación. Pero en 1998, el mundo experimentó el primer evento de blanqueamiento global debido a las temperaturas anormalmente cálidas del océano, una visión que se ha vuelto cada vez más común. La mayoría de las especies de coral solo pueden soportar un rango de temperatura muy estrecho; un cambio de solo dos grados puede ser devastador. Los días sin viento y sin nubes, donde el agua tibia se asienta sobre los arrecifes, son los más letales.

Los corales pueden recuperarse de eventos de decoloración si son capaces de recapturar algas del agua. Pero el regreso de las algas es el comienzo de una batalla cuesta arriba. Los corales crecen más lentamente, se reproducen menos y se vuelven más vulnerables a la enfermedad durante años después de un evento de decoloración. Si un estrés que causa lejía sigue a otro, por ejemplo, si los picos de temperatura se vuelven normales o las aguas del océano se vuelven más ácidas a medida que absorben dióxido de carbono, incluso los arrecifes más fuertes pueden morir continuamente por lejía.

SAMOA AMERICANA

«A medida que el cambio climático se intensifica, y hay tanto uso de las aguas cercanas a la costa, la intensidad y frecuencia de estas perturbaciones importantes es tan rápida que no hay tiempo para la recuperación», dice Ruth Gates, investigadora de coral de la Universidad de Hawai. «Es un insulto constante. Nadie puede ser golpeado una y otra vez con un gran palo, y eso es esencialmente lo que estamos haciendo con el cambio climático.»

Si no vives cerca de un arrecife, es posible que te estés preguntando: ¿por qué debería importarme?

Si le encantan los peces por su belleza o su sabor, sepa que los corales soportan una cuarta parte de la biodiversidad de peces del océano, muchas de las cuales terminan en los platos de la cena. Los peces de coral proporcionan alimento a más de mil millones de personas, el 85 por ciento de las cuales no pueden obtener sus proteínas en ningún otro lugar.

En laboratorios y hospitales, los científicos están aprendiendo a mejorar la salud humana con compuestos de coral. Un uso de corales esteroides para combatir enfermedades ya se usa para tratar el asma y la artritis. Los científicos creen que los arrecifes probablemente albergan una gran cantidad de medicamentos que ni siquiera hemos descubierto todavía.

KAHULUI POINT, HAWAII

Y para las naciones insulares, la supervivencia del coral es aún más personal: los arrecifes forman el primer amortiguador contra las olas del océano, protegiendo estos puntos de tierra de la erosión y la desaparición en el mar.

Entre la pesca, el turismo de buceo y snorkel, y la protección costera, los arrecifes de coral contribuyen con cerca de 30 mil millones de dólares a la economía mundial cada año.

Y en muchos lugares, la amenaza de la desaparición de los corales se conecta con algo más profundo.

«La pérdida podría ser de percepción; el arrecife está casi muerto, así que estoy muy triste», dice Clive Wilkinson, investigador del Centro de Investigación de Arrecifes y Bosques Tropicales de Australia, que ha monitoreado los arrecifes durante más de 45 años. Este año, vio cómo enormes franjas de la famosa Gran Barrera de Coral de Australia experimentaban el peor blanqueamiento jamás visto.

GRAN BARRERA DE CORAL, AUSTRALIA

El futuro de los arrecifes de coral no está del todo exento de esperanza; algunos arrecifes parecen estar mejor equipados para sobrevivir a las tensiones térmicas que se esperan del cambio climático. Los corales se benefician de grandes reservas de grasa que pueden aprovechar si expulsan sus algas. También pueden prepararse para futuras tensiones si pueden absorber una especie de algas más tolerantes al calor después de que se produzca el blanqueo.

Sin embargo, Grotolli advierte que muchos corales no podrán adaptarse de esta manera.

AIRPORT REEF-SAMOA AMERICANA

«La mayoría de los corales sufrirán, y algunas especies sufrirán más que otras», dice. «E incluso si algunos corales persisten, eso no significa que estén prosperando. En muchos escenarios, el coral todavía no está creciendo tan rápido, por lo que es menos capaz de competir por el espacio o mantenerse al día con el dramático aumento del nivel del mar. El número que prosperará puede ser muy pequeño.»

No estamos viendo un océano sin arrecifes de coral por completo, dice Wilkinson. Será un océano con menos peces, menos islas de barrera y muchos menos colores, pero los arrecifes, de alguna forma, continuarán avanzando lentamente.

» Es cierto que habrá muchas extinciones locales de especies de coral, y probablemente algunas otras bestias. Pero los arrecifes seguirán ahí. Solo tendremos que llamarlo la «Barrera de Coral Simplemente Ordinaria» o «un poco como una barrera de coral» en su lugar.»

Decoloración de coral. (Foto: acro_phuket/.com) Es un día muy claro en los trópicos. El agua es cálida y tranquila; no hay viento, ni nubes que bloqueen el brillante sol. Parece un día perfecto en el paraíso, hasta que metes la cabeza bajo el agua. Donde los arrecifes de coral una vez destellaron magenta y mandarina,…

Decoloración de coral. (Foto: acro_phuket/.com) Es un día muy claro en los trópicos. El agua es cálida y tranquila; no hay viento, ni nubes que bloqueen el brillante sol. Parece un día perfecto en el paraíso, hasta que metes la cabeza bajo el agua. Donde los arrecifes de coral una vez destellaron magenta y mandarina,…

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