North American XF-108 Rapier: Abgeschossen, bevor es vom Boden abkam

Es ist 1955, und Armageddon steht vor der Tür: Die Distant Early Warning (DEW) -Linie hat gerade Dutzende sowjetischer Bomber entdeckt, die auf den Nordpol zusteuern. Die Kurse, die die Bomber voraussichtlich nehmen werden, werden schließlich zu Zielen innerhalb der kontinentalen Grenzen der Vereinigten Staaten führen. Jeder trägt eine thermonukleare Nutzlast mit genügend Zerstörungskraft, um jede große Stadt in radioaktive Asche zu verwandeln. Die erste Verteidigungslinie der Vereinigten Staaten- Abfangjäger der USA. Air Force Air Defense Command (ADC)—wurde alarmiert und verschlüsselt. Es ist absolut unerlässlich, dass diese Flugzeuge die feindlichen Bomber erkennen, abfangen und zerstören, bevor sie US—Territorium erreichen – bevor sie die Möglichkeit haben, ihre tödlichen Lasten freizugeben. Um rechtzeitig dorthin zu gelangen, müssen die Abfangjäger des ADC sehr schnell sein, aber Geschwindigkeit selbst ist keine Lösung – sie müssen auch in der Lage sein, ihre Ziele unverzüglich zu identifizieren, sich in Position zu bringen und einen tödlichen Schlag zu versetzen. Die Waffen dürfen nicht verfehlen; sie müssen ihre Ziele zerstören.

Dieses Szenario mag im heutigen politischen Klima weit hergeholt erscheinen, aber 1955 war es sehr real. Die Maifeiertagsflüge des Kremls in den Jahren 1954 und 1955 bestätigten, dass die Sowjetunion drei Arten von fortgeschrittenen Bombern mit interkontinentaler Reichweite besaß: düsengetriebene Tupelov Tu-16 Dachse und Myasishchev Mya-4 Bisons sowie Turbo-Prop-angetriebene Tu-20 Bären. Bedrohlicher, zeitgenössische Geheimdienstdaten deuteten stark darauf hin, dass die Sowjets hart an einem Überschallbomber mit Deltaflügeln arbeiteten. Amerikanische Führer waren besonders besorgt, weil der ADC 1955 kein einsatzfähiges Flugzeug mit Überschallleistung besaß. Und sein wichtigstes Überschall-Abfangjäger-Projekt – die Convair F-102A – lag nicht nur zwei Jahre hinter dem Zeitplan, sondern hatte auch eine Höchstgeschwindigkeit von nur Mach 1,22 (700 Meilen pro Stunde bei 53.000 Fuß), zu langsam, um der langfristigen sowjetischen Bedrohung entgegenzuwirken.

Es war dieser Zustand, der die U.S. Air Force im Oktober 1955, um eine allgemeine Betriebsanforderung (GOR) für das, was aller Wahrscheinlichkeit nach das technologisch ehrgeizigste Abfangjäger-Programm der 1945-60-Ära wurde. GOR 114, unter dem Projektnamen LRIX (Long-Range Interceptor, experimental), forderte einen Zwei-Ort-Allwetter-Abfangjäger, der in der Lage ist, Geschwindigkeiten von Mach 3 (1.977 mph), eine Betriebsobergrenze von mehr als 75.000 Fuß und eine ausreichende Reichweite zu erreichen um einen Abfangpunkt für ungefähr eine Stunde herumzulungern.

Nachdem die GOR ausgestellt wurde, folgte die Luftwaffe nicht den traditionellen Methoden der Auftragnehmerauswahl für LRIX. Der normale Prozess der Bewertung von Wettbewerbsvorschlägen für ein Projekt dieser Komplexität von mehr als einem Flugzeughersteller wurde als zu lang eingestuft und hätte die Entwicklungszeit des neuen Flugzeugs inakzeptabel verlängert. In einem Briefvertrag vom 6. Juni 1957 nannte die Luftwaffe North American Aviation als Hauptauftragnehmer für Flugzeugzellen und wählte gleichzeitig sechs weitere Unternehmen als Subunternehmer aus, um die lebenswichtigen Systeme und Komponenten von LRIX zu entwickeln: Hughes Aircraft, das Feuerleitsystem und die Raketenbewaffnung; Convair Aircraft, die Flügelbaugruppen; Marquardt Aircraft, das Lufteinlasskontrollsystem; Hamilton Standard, die Klimaanlage und Druckbeaufschlagung; International Telephone & Telegraph, das Missions- und Verkehrskontrollsystem; und Electronic Specialty, das Antennensystem.

Der Designvorschlag von North American für die LRIX-Zelle wurde als Firmenmodell NA-257 aufgeführt und erhielt anschließend die Luftwaffenbezeichnung XF-108A. Das ursprüngliche aerodynamische Konzept für LRIX wurde vom unbemannten X-10-Testfahrzeug von North American aus dem Jahr 1953 abgeleitet. Die X-10 wurde ursprünglich als Proof-of-Concept-Testbed für die Delta-Canard-Konfiguration gebaut, die auf der interkontinentalen Marschflugkörper XB-64 (später umbenannt XSM-56 Navaho) des Unternehmens verwendet werden würde. Von noch größerer Bedeutung war die systemische und aerodynamische Beziehung des XF-108 zum nordamerikanischen Schwesterprojekt XB-70A Mach 3 Bomber.

Als sekundäre Mission sollte die F-108 als Eskorte für die B-70 dienen, da sie der einzige Jäger sein würde, der mit dem neuen Bomber mithalten konnte. Die beiden Flugzeuge würden Seite an Seite entwickelt werden, teilen strukturelle Eigenschaften und Subsysteme und mit General Electric X-279E (J93-3AR) Turbojets, von denen jeder erwartet wurde, 30.000 Pfund Schub in voller Nachbrenner zu produzieren. Beide würden über ein hochmodernes Notausstiegssystem verfügen, das den Besatzungsmitgliedern druckbeaufschlagte, in sich geschlossene Kapseln zur Verfügung stellte, die in der Lage waren, Auswürfe zwischen null und 80.000 Fuß aufrechtzuerhalten. Alle drei nordamerikanischen Programme – XSM-56, XF-108A und XB—70A – wurden auf ein „All-Überschall-Flugmuster“ ausgelegt, das heißt, die Kreuzfahrt, Waffenlieferung und Rückkehr (mit Ausnahme der XSM-56) Phasen der Mission würden auf Überschallgeschwindigkeit gehalten, im Gegensatz zu dem früheren „Split-Missionsmuster“, das eine Unterschallkreuzfahrt, einen Überschallstoß über das Ziel und dann eine Unterschallrückkehr beinhaltet.

Obwohl der XF-108A die allgemeine Delta-Planform des XB-70A teilen sollte, deuten überlebende Zeichnungen und künstlerische Eindrücke darauf hin, dass bestimmte Details in der aerodynamischen Konfiguration während der Designstudienphase geändert wurden. Referenzmaterial liefert keine klare Chronologie, aber die ursprüngliche Form der XF-108A war anscheinend dem Layout des Bombers sehr ähnlich: Canards am oberen Rumpf vor den Flügeln und ein schultermontierter Deltaflügel mit 60-Grad-Vorderkantenschleife von der Wurzel bis zur Spitze. Anstelle der variabel herabhängenden Flügelspitzen, die beim XB-70A auftraten, verfügte das ursprüngliche Design des XF-108A über feste Hinterkantenfinlets, die sich bei einer Spannweite von etwa 60 Prozent befanden.

Die XF-108A war das größte amerikanische Kampfflugzeug, das bis zu diesem Zeitpunkt entwickelt wurde (z. B. doppelt so schwer wie die zeitgenössische McDonnell F4H / F-4, die für die Marine und das Marine Corps entwickelt wurde). Seine allgemeinen Abmessungen und Spezifikationen waren eine Länge von 82 Fuß 2 Zoll, eine Spannweite von 57 Fuß 5 Zoll, eine Flügelfläche von 1.865 Quadratfuß und ein maximales Startgewicht von 102.533 Pfund. Die beiden General Electric J93-GE3-AR-Triebwerke des Flugzeugs sollten in Rumpfschächten unter den Tragflächen montiert sein, die sich von den Vorderkanten bis zum Heck erstreckten und durch große, kastenförmige, rampenförmige variable Einlässe mit Luft versorgt wurden. Verfügbare Referenzen liefern keine endgültigen Informationen über Strukturen und Materialien, die für den XF-108A verwendet worden wären, aber sie wären zweifellos die gleiche Art von Titan Enthäuten und Rahmen und PH15-7Mo Edelstahl Wabenplatten für den Bau des XB-70A entwickelt worden. Die geschätzte Leistung des Herstellers für den XF-108A war eine Höchstgeschwindigkeit von 1.980 mph (Mach 3), eine Service-Decke von 80.100 Fuß und ein Kampfradius von 1.020 Meilen voll beladen.

Wie die XB-70A sollte die XF-108A ein wahrer Treibstofftank sein, der 7.100 Gallonen Treibstoff enthielt, was 42 Prozent ihres Startgewichts ausmachte. Hughes entwickelte die Mach 6 GAR-9 Falcon-Rakete (später in AIM-47A umbenannt) speziell für das LRIX-Projekt. Die neue radar- und infrarotgelenkte Rakete hätte eine Reichweite von über 100 Meilen und könnte mit einem Atomsprengkopf mit geringer Ausbeute bewaffnet sein. Passend zur GAR-9 entwickelte Hughes auch das fortschrittliche Radar- und Feuerleitsystem AN / ASG-18, das es der XF-108A ermöglicht hätte, Ziele zu erreichen und ihre Atomraketen aus Abstandsdistanzen abzufeuern.

Das vom Flugzeug vorhergesagte typische Missionsprofil war beeindruckend: eine 1.150-Meilen-Kreuzfahrt bei Mach 2 plus drei Minuten Kampf bei Mach 3; oder eine 400-Meilen-Kreuzfahrt bei Mach 3 plus 10 Minuten Kampf bei Mach 3; oder eine Überschallkreuzfahrt zu einem bestimmten Gebiet (Entfernung nicht angegeben) mit einer Reichweite von einer Stunde und dem Abfangen eines Ziels, das bei Mach 3 erfasst wurde. Mit der Fähigkeit, in Position zu kommen, das Ziel zu erreichen und mit geführten, nuklear bestückten Waffen in Reichweite zu sein, hätte der neue Abfangjäger jedem feindlichen Bomber, der versucht, vom Nordpol aus in den amerikanischen Luftraum einzudringen, fast den sicheren Untergang beschert.

Die U.S. Air Force erwartete, dass die F-108A Anfang 1961 ihren Erstflug machen und Anfang 1963 in Betrieb gehen würde. Während eines Produktionslaufs, der bis weit in die 1960er Jahre dauern sollte, hatte die Air Force geplant, mindestens 480 F-108 als Ersatz für ihre bestehende ADC-Flotte von F-102AS, F-101Bs und F-106AS zu erwerben. Die endgültige aerodynamische Konfiguration des XF-108 ist nicht ganz klar, aber Mock-up-Fotos deuten darauf hin, dass die Canards gelöscht wurden, die Finlets durch Bauchflossen ersetzt wurden, die Flügelvorderkanten bei 60 Prozent Spannweite auf etwa 45 Grad gekröpft wurden und die Flügelspitzen einen festen Hang erhielten. Eine Mockup-Inspektion, die von Beamten der Luftwaffe im Januar 1959 durchgeführt wurde, ergab, dass nur sehr wenige Änderungen erforderlich waren, und im Mai 1959 wurde das Flugzeug offiziell Rapier genannt.

Aber nur drei Monate später fiel der Himmel ein. Trotz ihres Potenzials waren die XF-108A und die XB-70A Gegenstand einer technologischen und doktrinellen Debatte innerhalb der Luftwaffe (und des gesamten Verteidigungsestablishments) über einen völlig neuen Waffentyp geworden — die Interkontinentalrakete. Das ICBM hatte sich kürzlich als zuverlässiges nukleares Nutzlastabgabesystem herauskristallisiert, und aus diesem Grund behaupteten Raketenbefürworter, dass Mach-3-Bomber und Abfangjäger in großer Höhe bereits veraltet seien. ICBMs, so argumentierten sie, seien billiger, schneller und genauer als Mach-3-Flugzeuge, und nur mehr amerikanische ICBMs könnten die Grundlage für eine tragfähige Verteidigung gegen sowjetische ICBMs (d. H. Gegenseitige gesicherte Zerstörung) bilden. Im September 1959 wurde die XF-108A mit Gesamtausgaben für Forschung und Entwicklung von 141,9 Millionen US-Dollar gestrichen, und nur drei Monate später wurde die XB-70A als strategisches Bomberprogramm gestrichen und auf die Entwicklung des einen experimentellen Prototyps reduziert dann im Bau.

Obwohl der Rapier als Flugzeugzellenprojekt starb, lebte ein Großteil seiner Technologie in anderen Formen weiter. Nordamerikas hochinnovatives Angriffs- und Aufklärungsflugzeug A3J (A-5 / RA-5) der Vigilante Navy teilte viele der aerodynamischen und strukturellen Merkmale des XF-108, und das hochentwickelte Hughes ASG-18-Feuerleitsystem und seine AIM-47A-Raketen wurden anschließend in Lockheeds exotisches Jagdderivat der SR-71 Blackbird, die YF-12A, integriert, die 1965 flog, aber nie die Produktion erreichte. Die von Hughes mit dem ASG-18 / AIM-45A gewonnene Technologie verwandelte sich schließlich in das Navy AIM-54A Phoenix-Raketensystem, das auf dem Grumman F-14 Tomcat verwendet wurde.

Schließlich, in den Jahren 1958-59, führte die Besorgnis der Sowjetunion über die XB-70 und XF-108 direkt zur Entwicklung der Mikoyan-Gurevich MiG Ye-266, die 1964 zum ersten Mal flog und nach einer langen Entwicklungsphase 1971 als MiG-25 Foxbat in Dienst gestellt wurde. Obwohl Foxbats sich als Mach 2 herausstellte.8 Flugzeuge, sie hatten einen Highspeed-Kampfradius von nur 249 Meilen und sehr begrenzte Standoff—Fähigkeit – kein Vergleich zum XF-108, wäre es geflogen.

Es ist 1955, und Armageddon steht vor der Tür: Die Distant Early Warning (DEW) -Linie hat gerade Dutzende sowjetischer Bomber entdeckt, die auf den Nordpol zusteuern. Die Kurse, die die Bomber voraussichtlich nehmen werden, werden schließlich zu Zielen innerhalb der kontinentalen Grenzen der Vereinigten Staaten führen. Jeder trägt eine thermonukleare Nutzlast mit genügend Zerstörungskraft, um…

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