National Science Foundation – Wo Entdeckungen beginnen

Forschungsnachrichten

Bröckelnde Wände des alten Chesapeake Bay-Kraters bedrohen die regionale Grundwasserversorgung

Das Eindringen von Salzwasser in den kollabierenden Krater ermöglicht es auch Mikroben, sich zu vermehren

 Ilustration eines Kraters, der durch den Einschlag eines Kometen oder Asteroiden in der Chesapeake Bay entstanden ist.

Ein Krater aus einem Kometeneinschlag vor langer Zeit in der Chesapeake Bay liegt unter vielen Fuß Sedimenten.

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August 12, 2008

Nur wenige Sommerbootfahrer auf der Chesapeake Bay wissen, dass ein mehrere Meilen breiter Schlund direkt unter ihnen liegt.

Dieser 35 Millionen Jahre alte Krater, der als Chesapeake Bay Impact Structure bezeichnet wird, ist unter den Gewässern des Chesapeake verborgen.

Im Rahmen des International Continental Scientific Drilling Program (ICDP) -Projekts bohrten Geologen und Biologen kürzlich in den Krater. Das Continental Dynamics Program der National Science Foundation (NSF) leistet den finanziellen Beitrag der USA zum ICDP.

Die Wissenschaftler entdeckten überraschende Neuigkeiten: Die bröckelnden Wände des Kraters haben zu einer Blüte von Mikroorganismen an einem Ort geführt, von dem niemand erwartet hatte, dass er Leben findet. Durch den zerfallenden Umfang kann jedoch auch Salzwasser in die regionale Wasserversorgung eindringen. Die Ergebnisse wurden am 27.Juni 2008 in der Zeitschrift Science veröffentlicht.

Vor Äonen schlug ein Komet oder Asteroid in das Gebiet von Chesapeake ein. Das Bullauge für diesen alten Absturz war direkt über der heutigen Gemeinde Cape Charles, Va.

„Die Einschlagstruktur der Chesapeake Bay gehört zu den größten und am besten erhaltenen Einschlagskratern der Erde“, sagte Leonard Johnson, NSF-Programmdirektor für kontinentale Dynamik. „Das Ziel des Projekts war es, ein tiefes Loch in der Nähe des Kraterzentrums zu bohren. Diese erfolgreiche Mission führte zu Entdeckungen, die niemand vorhersehen konnte.“

Der Komet oder Asteroid verdampfte beim Aufprall und spuckte kilometerweit Schlamm und Sandkörner aus. Als sich der Staub absetzte, war der resultierende Krater 12 Meilen breit und 4 Meilen tief. „Der Komet hinterließ einen ungewöhnlich großen Einschlag für etwas, von dem wir glauben, dass es nur 1,3 Meilen breit war“, sagte der Geologe Greg Gohn vom US Geological Survey, einer der führenden Wissenschaftler des Projekts.

Mit den weichen Schlammsedimenten des Chesapeake waren die Kraterwände jedoch nicht stark genug, um eine so massive Grube zu stützen, sagte Gohn. „Die Wände begannen auf sich selbst zu fallen und das Salzwasser in der kollabierenden Masse von Felsen und Sedimenten einzufangen.“

Gohn, Ken Miller von der Rutgers University und Kollegen haben kürzlich drei Monate lang rund um die Uhr Bohrungen in den Krater durchgeführt. Die Wissenschaftler holten Gesteinsproben von einer Meile in der Einschlagstruktur ab.

Was sie fanden, überraschte sowohl Geologen als auch Biologen.

„Das Einsinken des Kraters rührte Nährstoffe auf, die schließlich mikrobielles Leben im Krater erblühen ließen“, sagte Gohn. „Dies war die erste Probenahme von Mikroben in einem Krater.“

Die Mikroben, die sich unter der Chesapeake Bay befinden, könnten ein Hinweis darauf sein, dass das Leben auf anderen Planeten wie dem Mars auf die gleiche Weise Wurzeln schlagen könnte.

Für das menschliche Leben ist der Befund, dass die Wände des Kraters zumindest teilweise eingestürzt sind, jedoch keine gute Nachricht. Salzwasser, das im Krater eingeschlossen war, bedroht nun die Wasserversorgung der Menschen in der Region.

„Das Wasser im Krater ist nicht mehr ganz frisch“, sagte Miller. „Tatsächlich ist das Wasser doppelt so salzig wie das umgebende Meerwasser.“

Viele Städte und Dörfer in der Region Chesapeake Bay sind auf unterirdische Süßwassergrundwasserleiter angewiesen, die durch den Krater fließen. Ihre Brunnen könnten mit Salzwasser „kontaminiert“ werden.

Zusätzlich zu Geologen, Wassermanagern und Biologen, die nach neuen Wegen suchen, um extreme Umgebungen zu untersuchen, in denen Leben gedeihen kann, werfen sie einen neuen Blick auf die Chesapeake Bay Impact Structure.

Für diejenigen in der Gegend von Chesapeake, einschließlich Sommerbootfahrer, aus den Augen sollte nicht aus dem Sinn bedeuten.

— Cheryl Dybas, NSF (703) 292-7734 [email protected]

  •  Cover des Wissenschaftsmagazins vom 27.Juni 2008.

    Die Ergebnisse der Forscher wurden in der Ausgabe vom 27.Juni 2008 der Zeitschrift Science veröffentlicht.
    Kredit und größere Version

Verwandte Webseiten
Chesapeake Bay Impact Structure Tiefbohrprojekt: http://www.icdp-online.org/contenido/icdp/front_content.php?idcat=713

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